Débris qui fuient de la tentative de lancement d’une fusée lunaire de la NASA ; La prochaine tentative est dans des semaines

Cap Canaveral, Floride. (AP) – La fusée Amavasha de la NASA a subi une autre fuite de carburant mortelle samedi, forçant les contrôleurs de fusée à abandonner leur deuxième tentative cette semaine pour envoyer une capsule avec équipage avec des mannequins de test en orbite lunaire. Le vol inaugural est maintenant interrompu pendant des semaines, voire des mois.

Une tentative antérieure de lancement de la fusée Space Launch System de 322 pieds (98 mètres), la plus puissante jamais construite par la NASA, a également été troublée par des fuites d’hydrogène mineures. Cela s’ajoute aux fuites détectées lors de l’exercice de compte à rebours plus tôt dans l’année.

Après le dernier revers, les responsables de la mission ont décidé de remorquer la fusée du pad dans le hangar pour d’autres réparations et mises à jour du système. Certains travaux et tests peuvent être effectués sur le pad avant de déplacer la fusée. Quoi qu’il en soit, plusieurs semaines de travail seront nécessaires, selon les responsables.

Avec une période d’interdiction de lancement de deux semaines à venir dans quelques jours, la fusée devrait atterrir fin septembre ou octobre. La NASA travaillera autour du vol spatial SpaceX hautement prioritaire vers la Station spatiale internationale, prévu début octobre.

L’administrateur de la NASA, Bill Nelson, a souligné que la sécurité devrait être une priorité, en particulier lors d’une mission de test comme celle-ci, où tout le monde veut vérifier les systèmes de la fusée, « avant de mettre quatre personnes dessus ».

« Rappelez-vous: nous n’allons pas commencer tant que ce n’est pas réparé », a-t-il déclaré.

La NASA attend déjà depuis des années pour envoyer une capsule d’équipage sur une fusée autour de la lune. Si la démonstration de six semaines réussit, les astronautes pourraient voler autour de la Lune en 2024 et atterrir en 2025. Les hommes ont marché pour la dernière fois sur la lune il y a 50 ans.

Le directeur du lancement Charlie Blackwell-Thompson et son équipage avaient à peine commencé à charger près de 1 million de gallons de carburant dans la fusée du système de lancement spatial avant le lever du jour lorsqu’une importante fuite s’est produite dans le compartiment moteur en dessous.

Les contrôleurs au sol ont essayé de le boucher comme ils avaient géré les déversements précédents, plus petits : en arrêtant et en redémarrant le flux d’hydrogène liquide super froid dans l’espoir de combler l’écart autour d’un joint dans la conduite d’alimentation. Ils l’ont essayé deux fois, en fait, et ont purgé l’hélium à travers la conduite. Mais la fuite a persisté.

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Après trois à quatre heures d’efforts futiles, Blackwell-Thompson a finalement arrêté le compte à rebours.

Le chef de mission Mike Sarafin a déclaré aux journalistes qu’il était trop tôt pour dire ce qui avait causé la fuite, mais qu’elle avait peut-être été causée par une surpression accidentelle de la conduite d’hydrogène lorsque quelqu’un a envoyé des commandes à la mauvaise vanne ce matin-là.

« Ce n’est pas une fuite gérable », a déclaré Sarafin, notant que l’hydrogène qui s’échappait dépassait la limite d’inflammabilité de deux ou trois fois.

Lors de la tentative de lundi, de petites fuites d’hydrogène sont apparues dans la fusée et ailleurs. Les techniciens ont resserré les raccords au cours des jours suivants, mais Blackwell-Thompson a averti qu’il ne saura pas si tout est étanche avant le ravitaillement de samedi.

Les molécules d’hydrogène sont très petites – les plus petites qui existent – et même le plus petit espace ou fissure offre un passage. Les navettes spatiales de la NASA, aujourd’hui à la retraite, ont souffert de fuites d’hydrogène. La fusée Amavasai utilise le même type de moteurs principaux.

Ajoutant au problème lundi, un capteur a indiqué que l’un des quatre moteurs de la fusée était en surchauffe, bien que les ingénieurs aient vérifié plus tard qu’il était en fait suffisamment froid. L’équipe de lancement prévoit d’ignorer le capteur défectueux pour le moment et de s’appuyer sur d’autres instruments pour s’assurer que chaque moteur principal est correctement refroidi. Mais le compte à rebours n’est pas allé aussi loin.

Des milliers de personnes ont rempli la plage pendant le long week-end de la fête du Travail dans l’espoir de voir une fusée Space Launch System décoller.

Le vol d’essai de 4,1 milliards de dollars est la première étape du programme Artemis de la NASA pour une exploration lunaire renouvelée, du nom de la sœur jumelle d’Apollon dans la mythologie grecque.

Des années de planification et des milliards de budget, Artemis vise à établir une présence humaine sur la lune, les équipages y passant éventuellement des semaines. Il est considéré comme un terrain d’entraînement pour Mars.

En 1972, 12 astronautes ont marché sur la lune lors du programme Apollo.

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L’Associated Press est soutenue par le Département de la santé et des sciences du Département de l’éducation scientifique de l’Institut médical Howard Hughes. AP est seul responsable de tout le contenu.

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